Wikipedia as Expert NGO

I spent last weekend at a small conference in Leipzig, organized by Johanna Niesyto, Geert Lovink and others, called Wikipedia: Der Kritische Standpunkt (A critical point of view) , which brought together researchers studying Wikipedia and 'Wikipedians', mainly admins and high-ranking editors.

What follows relates mainly to the German language Wikipedia, but I assume some issues are similar in other large Wikipedia, not the least the English language one.

What came to the fore, at least for me, was that the 'inner circle' -- foundation people, admins and high-ranking editors who take responsibility for the project as a whole -- are feeling increasingly beleaguered by hordes of people who are either a) ignorant/stupid and thus have nothing to contribute b) hostile trolls out to cause troubles c) people who only criticize yet will do no actual work.

In many ways, this is an understandable feeling, after all, running Wikipedia is a major thing, time and man power are always scarce and the pressures from the public are high. Any significant misktake, and it's front page news within hours. Yet, there are no clear procedures how to handle many of the tasks (e.g. when to block editing an entry).

This is all not terribly surprising, given the exponential growth of the last couple of years and the need to create policies and procedures on an ad-hoc basis.. But it leads to a shift in what this project is about.

Wikipedia: Critical Point of View


Hier die Folien meines Beitrag zur Wikipedia: Ein kritischer Standpunkt (Leipzig, 25/26 September)

Abstract: Freies Wissen und demokratische Wissensordnung

Die vier Freiheiten der GPL (GNU General Public License) gelten als das Kriterium für Freiheit oder Unfreiheit von Information. Diese enge, auf reine Verfügbarkeit von Information fokussierende Definition sagt jedoch wenig über die sozialen und politischen Dimensionen der Systeme aus, die diese freien Informationen zur Verfügung stellen. Meine Ausführungen fokussieren auf den Unterschied zwischen einem engen Verständnis von freien Wissen und einer erweiterten Konzeption einer demokratischen Wissensordnung. Letztere geht über die Verfügbarkeit hinaus und berücksichtigt auch die Prozesse und Ziele der Wissensgenerierung. Zwei Ebenen rücken dadurch ins Zentrum der Analyse. Zum einen die organisatorische Struktur der Plattform, auf der das Wissen zusammengefügt wird, zum anderen die interne Dynamik der Gemeinschaft, die das Wissen schafft und erhält. Auf der ersten Ebene ist Wikipedia ausgesprochen innovativ, auf der zweiten Ebene ist Wikipedia immer wieder der Gefahr ausgesetzt, club-artigen Schließungstendenzen anheim zu fallen.

Update: Stefan Merten has written a pretty good English summary of the first session of the conference, which also includes detailed comments on my talk. If you want details.

Update II: Video des Vortrags

Felix Stalder: Vom freien Wissen zur demokratischen Wissensordnung

Autonomy and Control in the Era of Post-Privacy

Open: Post Privavy Cover Researcher Felix Stalder analyses the loss of the key role of the concept of privacy. Privacy long secured the balance between the control of institutions and the autonomy of the citizen. Today, with institutions aiming more and more to provide customized services and the autonomy of both citizens and institutions changing, this role is disappearing, making the danger of an increase in control and power a realistic one. To turn the tide, Stalder argues for a greater transparency of the back-end protocols, algorithms and procedures of the new, flexible bureaucracies.

Source: Open. Cahier on Art and the Public Domain. # 19: Beyond Privacy. New Notions of the Private and Public Domains

One way to characterize Western modernity, the period we are just leaving, is by its particular structure of control and autonomy. It emerged as the result of two historic developments – one leading to large, hierarchic bureaucracies as the dominant form of organization, the other to the (bourgeois, male) citizen as the main political subject. Privacy played a key role in maintaining a balance between the two. Today, this arrangement is unravelling. In the process, privacy loses (some of) its social functions. Post-privacy, then, points to a transformation in how people create autonomy and how control permeates their lives.

Zwei aktuelle Interviews ...

... beide zur Politik der Suchmaschinen, einmal in Die Presse "Google ist nicht das Rote Kreuz", (11.05.2010) und einmal in ORF Futurezone "Die Herrschaft der Suchmaschinen." (08.05.2010)

Das Urheberrecht ist alt geworden. 300 Jahre alt.

Leicht redigiert und mit anderem Titel versehen (Wo sind die Piraten?) veröffentlicht als Kommentar der Anderen, Der Standard, Print und Online, 28.04.2010

Die World Intellectual Property Organisation (WIPO) hat den 26. April zum Welttag des Geistigen Eigentums ausgerufen. Das dem Urheberrecht verwandte Copyright erlebt zudem heuer den dreihundersten Jahrestag seiner Konstitution. Doch viel zu feiern gibt es nicht. Das Urheberrecht wird immer ambivalenter, da es sich heute weniger um ein Urheber- sondern mehr um ein Industrierecht handelt. Es dient weniger denn den Interessen der Kreativen, sondern denen der verwertenden Industrie, deren Lobbies immer stärker die Entwicklung der Gesetze bestimmen. Die dadurch ausgelöste Dynamik ist fatal. Abgesehen von wenigen Stars, verhilft das Urheberrecht KünstlerInnen kaum zu relevantem Einkommen. Die Musikerin Courtney Love fasste auf der Digital Hollywood Online Entertainment Conference das Problem folgendermaßen zusammen: „Heute möchte ich über Piraterie sprechen. Was ist Piraterie? Piraterie ist der Diebstahl künstlerischer Arbeit ohne dafür bezahlen zu wollen. Ich spreche hier nicht von napsterähnlicher Software. Ich spreche über die Verträge der Major Labels.“ Aber nicht nur bei der Vergütung der KünstlerInnen hapert es, auch in der kulturellen Produktion selbst, stellt das Urheberecht immer größere Hürden dar. Das reicht vom Dokumentarfilm wo Aufnahmen nicht nutzbar sind, weil die Hintergrundmusik aus dem Radio eruiert und lizenziert werden müsste, bis zur breiten Masse der InternetnutzerInnen, deren alltägliches Samplen und Remixen jederzeit zu Strafverfolgung führen kann.

The Return of DRM

Originally written for the nettime-l mailing list which lead to a follow-up discussion, here, and here.

In early 2007, Steve Jobs (of all people!) concluded in his 'Thoughts on Music' that "DRMs haven’t worked, and may never work."1 Soon after, one label after the other started selling music in "unstricted"2 formats, and there was much celebration about the death of DRM. And, there were lots of reasons see things this way: Digital Rights Management Systems were very unpopular with the public. People hated them. Plain and simple. And they were technically unstable, because the encryption, once released to the public, was regularly broken within a few days. And attempts to re-engineer the entire computer operating system to make DRM possible -- Windows Vista -- turned out be be equally unpopular and fraught with internal problems.

Fast-forward three years. Increasingly, our data is up in the clouds. The decentralized architectures for digital production of the 1990s are being phased-out. Google is pushing an operating system (Chrome) were all data is being stored online and virtually nothing remains on the computer. The device which individuals own is being reduced to a relatively dumb terminal. The apple IPad, it seems, is optimized for consumption (and thus hailed as the savior of the old, consumer oriented media industries).

Digital Commons: A dictionary entry

This text, which tries to summarize and situate the concepts and practices of the digital commons, is my contribution to the "Dictionary of the Human Economy". The editors explain in the introduction:

We want to bring to the attention of English readers some currents of economic theory and practice that have flourished in non-Anglophone countries over the last two decades, particularly in France, Brazil, Hispanic America and Scandinavia. To these we have added significanst work by English-speaking authors that was sidelined during neoliberalism‟s heyday and deserves to find a wider audience now. We have brought these strands of new thinking together under the umbrella concept of “the human economy” which refers to an emphasis both on what people do for themselves and on the need to find ways forward that must involve all humanity somehow.


The digital commons comprises informational resources created and shared within voluntary communities of varying size and interests. These resources are typically held de facto as communal, rather than private or public (i.e. state) property. Management of the resource is characteristically oriented towards use within the community, rather than exchange in the market. As a result, separation between producers and consumers is minimal in the digital commons.

3 Aktuelle Podcasts

Zwei Interviews und eine Buchbesprechung

Wie das Web 2.0 «Öffentlichkeit» neu definiert
Mit Youtube, Facebook, Google und Co. verändert sich der Begriff der Öffentlichkeit rasant. Der angesehene Soziologe Manuel Castells hat mit seiner Studie «Communication Power» eine umfassende Analyse der Veränderung der Kommunikation und der medialen Öffentlichkeit durch das Web 2.0 vorgelegt. Der Medientheoretiker Felix Stalder, der selber zu den Netzpionieren gehört, kennt Castells Thesen - und diskutiert mit Barbara Basting darüber. Reflexe vom Fr, 9.4.2010, 28. Min.


“Deep Search” Politik des Suchens jenseits von Google
Die digitale Explosion konfrontiert uns seit Jahren mit einem regelrechten Daten-Tsunami. Die Suchmaschinen sind es, die uns helfen, diesen Tsunami zu beherrschen. Das Verheerende: Was wir über die Welt wissen, erfahren wir fast immer durch Google. Anders gesagt: Was Google nicht findet, existiert für viele Menschen nicht. Mit dieser Situation und ihren Implikationen beschöftigen sich Medientheoretiker, Kulturwissenschaftler, Soziologen und Politologen im Sammelband “Deep Search – Politik des Suchens jenseits von Google”. Philipp Albers hat das Buch gelesen. 26. März 2010, 10 Min.

Wenn man diese Besprechung mit der Renzension der FAZ vergleicht, muss man sich fragen, wo heute wirklich die Qualitätsmedien liegen.

Kritische Strategien zu Kunst und Urheberrecht

Kunstforum_TitelSeit bald 150 Jahren soll das moderne Urheberrecht (UHR) den Umgang mit „Werke[n] der Literatur, Wissenschaft und Kunst“ (§ 1, des aktuellen deutschen Urheberrechtsgesetz) regeln. Rund 100 Jahre zurück reichen die Anfänge der avantgardistischen Subversion bürgerlich-romantischer Konzeptionen von „KünstlerIn“ und „Werk“, die auch dem UHR zugrunde liegen. Durch die Einführung des Prinzips Zufall, die Verwendung bestehender kultureller Artefakte, die Betonung der Rolle des Unterbewussten, oder die direkte Intervention in soziale Prozesse wurde die Vorstellung des autonomen, aus sich selbst schöpfenden Subjekts von allen Seiten untergraben. Dessen ungeachtet propagierte der expandierende Kunstmarkt genau dieses KünstlerInnenbild. Vor diesem Hintergrund ist es fast erstaunlich, dass das Urheberrecht selbst erst sehr spät im Feld der Kunst direkt relevant wurde. Der erste große Gerichtsfall fand 1990-92 statt. Der Photograph Art Rogers verklagte den Künstler Jeff Koons, weil dieser nach Vorlage einer Postkarte von Rogers (Puppies, 1986) eine Skulptur (A String of Puppies, 1988) anfertigen ließ und in der Ausstellung Ushering in Banality präsentiert hatte. Im Kern ging es um die Frage, ob es sich hierbei um eine legitime künstlerische Strategie (die sich auf das US-amerikanische Recht des fair use berufen könne) oder um eine unautorisierte Werkbearbeitung handle. Koons verlor den Prozess sowohl in der ersten als auch in der zweiten Instanz und sah sich bald mit einer Fülle von Klagen konfrontiert, die konzeptuell vergleichbare Werke betrafen.

The Second Index. Search Engines, Personalization and Surveillance (Deep Search)


Google’s well-known mission is “to organize the world’s information”. It is, however, impossible to organize the world’s information without an operating model of the world. Melvil(le) Dewey (1851-1931), working at the height of Western colonial power, could simply take the Victorian world view as the basis for a universal classification system, which, for example, put all “religions other than Christianity” into a single category (no. 290). Such a biased classification scheme, for all its ongoing usefulness in libraries, cannot work in the irreducibly multi-cultural world of global communication. In fact, no uniform classification scheme can work, given the impossibility of agreeing on a single cultural framework through which to define the categories.2 This, in addition to the scaling issues, is the reason why internet directories, as pioneered by Yahoo! and the Open Directory Project (demoz)3, broke down after a short-lived period of success.

Search engines side-step this problem by flexibly reorganizing the index in relation to each query and using the self-referential method of link analysis to construct the ranking of the query list (see Katja Mayer in this volume). This ranking is said to be objective, reflecting the actual topology of the network that emerges unplanned through collective action. Knowing this topology, search engines favor link-rich nodes over link-poor outliers. This objectivity is one of the core elements of search engines, since it both scales well and increases the users’ trust in the system.

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